Elizabeth A. Goodine

Saints Perpetua et Felicitas


SAINT
S PERPETUA ET FELICITAS CHRONOLOGIE

Dates de naissance inconnues.

203 ce (mars): Perpetua et Felicitas sont martyrisés à Carthage.

L'année et le jour précis où les femmes ont été martyrisées ont parfois été contestés. Cependant, ils sont généralement décédés le jour de l'anniversaire de Geta, fils de l'empereur romain Septime Sévère, qui aurait eu lieu en mars, tout comme l'année 203 (Mursurillo 1972: xxvi – xxvii; Barnes 1968: 521 –25).

HISTOIRE / BIOGRAPHIE 

Le texte intitulé «Passion de sainte Perpétue et de sainte Felicitas et de leurs compagnons» a été conservé en latin et en grec. La version grecque est généralement considérée comme une traduction du texte latin. [Image à droite] L’histoire est également racontée dans une version abrégée appelée «Actes de Perpetua et Felicitas» ou Acta, qui est probablement dérivé de la plus longue "Passion" ou la passion (Barnes 1968: 521; Mursurillo 1972: xxvii; Halporn 1991: 225). En anglais, la traduction la plus couramment utilisée est celle de Herbert Mursurillo qui, avec d'autres spécialistes, s'inspire de l'édition critique produite en 1936 par CJMJ van Beek. Le récit de Perpetua et de ses compagnes est unique en ce qu'une partie du texte prétend avoir été écrite par deux des martyrs eux-mêmes: Perpetua, qui décrit sa terrible épreuve en prison, ainsi que quatre visions qu'elle a vécues avant elle. mort; et Saturus, un autre membre de la même communauté chrétienne, qui raconte sa propre vision. Le fait que ces parties du texte soient en réalité des récits à la première personne a parfois été remis en question, de même que l'identité du narrateur anonyme que certains ont spéculé pourrait avoir été le dirigeant d'église nord-africain de la fin du deuxième / début du troisième siècle, Tertullian (Halporn 1991: 224; Mursurillo 1972: xxvii; Barnes 1968: 522; Shaw 1993: 30). 

Perpetua et ses confrères chrétiens ont été martyrisés à Carthage, une ville provinciale dynamique et cosmopolite d'Afrique du Nord. [Image à droite] Depuis sa conquête de la région au IIe siècle avant notre ère, Rome avait recolonisé la ville et en avait fait la capitale des provinces africaines. De grands projets de construction y avaient été entrepris et au deuxième siècle, Carthage était devenue une grande ville prospère, un centre intellectuel de l’ouest, juste derrière Rome (Salisbury 1997: 37 – 40). Avec son forum public, son théâtre et sa vaste collection de littérature, Carthage a attiré de nombreuses personnes, en particulier des personnes fortunées, d'autres villes de province. Comme le rapporte l'historienne Joyce Salisbury, l'un de ceux-ci était le célèbre philosophe Apuleius, qui tenait Carthage en si haute estime qu'il était une fois poétique: «Carthage est la vénérable instructrice de notre province, Carthage est le muse céleste de l'Afrique. Carthage est la source d'où tout le monde romain puise son inspiration »(Salisbury 1997: 45). En tant que jeune matrone romaine riche et bien éduquée vivant à Carthage au IIe siècle, Perpétue aurait été exposée à une riche diversité de langues, de littératures, de religions et d'idées; L'une d'elles était une religion relativement nouvelle, mais en croissance, dans laquelle les croyants s'engageaient envers nul autre que Jésus le Christ.

La «Passion de Saint Perpetua et de Santa Felicitas et leurs compagnons» est divisée en vingt et une sections, le narrateur fournissant le début et la fin (sections 1 – 2 et 14 – 21) constituent le récit de première main de Perpetua ; et 3 – 10 celui de Saturus. Selon le narrateur, plusieurs jeunes catéchumènes auraient été arrêtés. Vibia Perpetua, «une femme de bonne famille et d’éducation élevée qui vient de se marier», avait environ vingt-deux ans et avait un fils en bas âge; et plusieurs esclaves domestiques, dont l'un était une autre jeune femme, Felicitas, [Image de droite] qui était enceinte de huit mois (§ 2 et 15, Mursurillo 1972: 109, 123).

Les paroles de Perpetua fournissent des informations sur les détails de l'arrestation et son séjour en prison, ainsi que sur ses relations familiales, en particulier son rôle de fille et de mère. À un moment donné, nous apprenons qu'elle est autorisée à garder son bébé avec elle en prison. Cependant, après avoir refusé à plusieurs reprises de renoncer au Christ et de se sacrifier aux dieux païens, son père refuse de rendre l'enfant à ses soins. La grande tension que ces événements font peser sur toute la famille est évidente dans les quatre confrontations qu'elle a avec son père. Dès le début, Perpetua a raconté qu'il était tellement irrité par son insistance à se faire qualifier de «chrétien» qu'il «s'est dirigé vers moi comme s'il voulait m'arracher les yeux» (§ 3, Mursurillo 1972: 109). À un autre moment, il la supplie d'avoir pitié de toute la famille: «Vous allez tous nous détruire!» (§ 5, Mursurillo 1972: 113). Plus tard, il fait appel à sa sensibilité maternelle en l'implorant d'avoir pitié de son bébé; et il est toujours présenté comme un vieil homme tourmenté, rempli de chagrin et même soumis à des violences physiques de la part des autorités, le tout à cause de sa fille égarée.

En plus des informations circonstancielles liées à son arrestation, les propres mots de Perpetua révèlent également les rouages ​​de son esprit alors qu'elle se souvient de quatre visions distinctes qui révèlent son destin imminent dans cette vie, tout en promettant également une vie plus glorieuse à venir dans le Christ. En racontant sa toute première vision, les lecteurs commencent à comprendre le lien étroit et profond qui unit Perpetua au Christ, avec lequel elle sera bientôt complètement intégrée. Sous l'impulsion de son frère, qui avait également été arrêté avec le groupe, elle a accepté de prier pour une vision qui l'aiderait à savoir si elle devait être «condamnée ou libérée» (§ 4, Mursurillo 1972: 111). Après cela, elle a eu la vision d'une échelle en bronze atteignant tout le chemin du ciel. Attachées à l'échelle, il y avait toutes sortes d'armes en métal - «épées, lances, crochets, dagues et pointes; de sorte que si quelqu'un essayait de grimper négligemment ou sans faire attention, il serait mutilé. . . ”Alors qu’au pied de l’échelle, un féroce dragon attendait de dévorer tous ceux qui oseraient monter (§ 4, Mursurillo 1972: 111). Pourtant, en haut de l'échelle, elle vit son compagnon de captivité, Saturus, qui l'attendait et la pressa de grimper pour le rejoindre. Elle réussit à le faire, mais seulement après avoir piétiné pour la première fois la tête du dragon. Après quoi, elle s'est retrouvée dans un beau jardin et a été accueillie par un vieux berger avec les mots «Je suis content que tu sois venu, mon enfant» (§ 4, Mursurillo 1972: 111). En racontant cette vision à son frère le lendemain, Perpetua révèle ce qu’elle-même et Saturus comprenaient maintenant concernant leur propre avenir: «Nous nous sommes rendus compte que nous devions souffrir et que désormais nous n’aurions plus aucun espoir dans cette vie» (§ 4, Mursurillo 1972: 112).

Le dernier triomphe de Perpetua malgré d'immenses souffrances lui a été montré dans une quatrième et dernière vision [Image à droite] de la veille du jour où les prisonniers ont été envoyés dans l'arène. Dans cette vision, elle se trouve confrontée non pas à une bête, mais à un Égyptien «d'aspect vicieux, accompagné de ses secondes, [qui était venu] pour me combattre» (§10, Mursurillo 1972: 119). La scène est celle d’un combat de gladiateurs alors que Perpetua, la jeune femme, devient un homme; pas n'importe quel homme, mais plutôt un homme assez fort et puissant pour infliger de multiples coups à son adversaire et le frapper au sol, où il est «tombé à plat sur le visage» alors qu'elle se mettait ensuite victorieusement sur sa tête (§ 10, Mursurillo 1972 : 119). C'est en suivant cette vision que Perpetua écrit: «J'ai réalisé que ce n'était pas avec des animaux sauvages que je combattrais mais avec le diable, mais je savais que je remporterais la victoire» (§ 10, Mursurillo 1972: 119).

Alors que les première et quatrième visions révèlent la victoire triomphale de Perpetua en Christ, les deuxième et troisième se concentrent sur le pouvoir du Christ auquel on peut accéder par la prière. Perpetua raconte que dans une vision, elle a vu son frère cadet, Dinocrates, décédé à l'âge de sept ans d'une maladie qu'elle qualifie de «cancer du visage» (§ 7, Mursurillo 1972: 115). Dans cette vision, elle voit le jeune garçon souffrir terriblement. Le cancer toujours visible, elle le regarde se tirer d'un trou noir vers une mare d'eau. Misérable, sale, brûlant et assoiffé, il tente d’atteindre l’eau mais ne parvient pas à le faire. Extrêmement bouleversée par cette vision, et pourtant confiante dans la prière, Perpetua dit qu'elle a prié jour et nuit pour son frère et qu'elle n'a pas été déçue; pour encore une autre vision lui fut donnée dans laquelle elle sut que sa prière avait été efficace. Ne souffrant plus, Dinocrate réapparut; mais cette fois, propre et rafraîchi avec seulement une cicatrice où le cancer avait ravagé son visage. De plus, l’eau était maintenant à sa portée et il buvait librement dans un réservoir sans fin.

À travers ce récit de sa propre expérience, et en particulier de ses visions, les paroles de Perpetua révèlent peu à peu sa transformation de matrone romaine en martyre chrétien. [Image à droite] Pourtant, le dernier mouvement vers l'unicité dans le Christ est laissé au narrateur qui enregistre le calvaire de Perpetua dans l'arène et à la mort, ainsi que ses derniers jours en prison où sa «persévérance et sa noblesse d'âme» se sont égalisées. le chef de la prison à devenir chrétien (§ 16, Mursurillo 1972: 125). C'est également dans cette narration que le lecteur en apprend plus sur l'autre femme remarquable arrêtée dans la maison de la famille Vibia, à savoir la femme esclave Felicitas. Selon cette source anonyme, Felicitas était enceinte de huit mois au moment de son arrestation. Cependant, comme la loi romaine interdisait l'exécution d'une femme enceinte, elle craignait de la maintenir en vie plus longtemps que les autres et de subir le martyre seule. En l’occurrence, après une prière fervente de la part du groupe, elle a accouché rapidement et a donc été autorisée à mourir avec ses camarades. Alors que le texte fournit un récit saisissant de la mort de tous les martyrs, c'est l'histoire de ces deux femmes, Perpetua et Felicitas, qui retient le plus l'attention. [Image à droite] Alors que tous les captifs sont déshabillés et défilés dans l'arène, le narrateur se concentre sur les femmes alors qu'il rapportait que «la foule était horrifiée quand elles ont vu qu'il s'agissait d'une jeune fille délicate et l'autre d'une femme. fraîchement sorti de l’accouchement, le lait coulant encore de ses seins »(§ 20, Mursurillo 1972: 129). Pourtant, l'horreur de la foule n'a apparemment pas suscité de sympathie, car après avoir été lancée par une «génisse folle», une bête spécialement choisie pour «que son sexe soit assorti» au cauchemar (§ 20, Mursurillo 1972: 129) , les femmes, toujours en vie, ont été emmenées avec les autres pour finalement mourir d'une épée à la gorge. Néanmoins, selon le narrateur, ce serait la noble Perpetua elle-même qui aurait contrôlé l'issue, car elle «a pris la main du gladiateur tremblant et l'a guidée jusqu'à sa propre gorge» (§ 21, Mursurillo 1972: 131).

DÉBUTÉS 

Les souvenirs de Perpetua, Felicitas et de leurs compagnons ont persisté dans toute l'Afrique du Nord [image de droite] immédiatement après, et ils continuent à être commémorés et vénérés dans l'Église aujourd'hui. Les corps des martyrs ont été enterrés au sud de Carthage sur un plateau très visible, lieu où un festival annuel était célébré à l'anniversaire de leur mort. Au début du IVe siècle, cette date avait été ajoutée au calendrier officiel de l'église de Rome (Salisbury 1997: 170; Shaw 1993: 42). En effet, dès le quatrième siècle, le récit de la passion de Perpetua était devenu immensément populaire, au point qu'il était révéré par les chrétiens «presque comme s'il s'agissait d'une Écriture» (Salisbury 1997: 170). On sait que le grand évêque nord-africain du IVe siècle, Augustine, a prêché au moins trois sermons du jour du festival fondés sur le Passio; bien que de manière à minimiser le pouvoir et l'autorité des martyrs, en particulier à l'égard des femmes (Shaw 1993: 36 – 41; Salisbury 1997: 170 – 76). Ce faisant, lui et d'autres ont rendu ces anciens héros de la foi moins une menace pour l'Église de plus en plus hiérarchisée; dans le même temps, son travail s'est renforcé et a gardé leur mémoire vivante. De même, au XIIIe siècle, Jacobus de Voragine a inclus une version remaniée du récit de Perpetua dans sa compilation de la vie des saints, la Légende dorée (de Voragine 1993: 342 – 43).

La vénération de Perpétue et de ses compagnons, y compris la lecture publique annuelle de son journal, se poursuivit sur le site des vestiges des martyrs, sur lequel une basilique avait été érigée. Ces célébrations se poursuivirent jusqu'au milieu du IVe siècle, lorsque les Vandales conquirent le territoire et s'emparèrent de la basilique. finalement, avec l'invasion arabe du VIIe siècle, les reliques des martyrs ont été perdues (Salisbury 1997: 170 – 76).

Pourtant, la mémoire des martyrs nord-africains, en particulier Perpetua, a perduré. Au XIXe siècle, des fouilleurs français travaillant à Carthage ont récupéré la pierre qui avait jadis marqué les tombes des martyrs. De plus, [Image à droite] Les Missionnaires d’Afrique du Nord (plus communément appelées les Pères Blancs) ont construit et dédié une petite chapelle à Perpetua sur les ruines de l’ancien amphithéâtre (Salisbury 1997: 176 – 78). Aujourd’hui, l’Église catholique romaine célèbre la fête des saints Perpetua et Felicitas au mois de mars 7; tandis que l'Orthodoxie orientale se souvient d'eux avec un jour de fête le 1 de février.

QUESTIONS / DEFIS 

Le récit de ces martyrs cathaginois présente des défis littéraires, historiques et culturels pour le lecteur moderne. Comme on l'a noté, le texte lui-même est censé être un récit à la première personne de l'épreuve de Perpetua, c'est-à-dire de son propre journal écrit en prison. Cela a été accepté par la plupart des érudits. Par exemple, basé en grande partie sur la qualité et la manière dont les visions de Perpetua sont enregistrées, Brent Shaw affirme qu '«il n'y a aucune question raisonnable de leur authenticité» (Shaw 1993: 26). Il ajoute que le besoin de l'éditeur de mettre les mots de Perpetua entre crochets avec les siens suggère que très tôt il y a eu une «résistance à la falsification» de ses mots (Shaw 1993: 31). Pourtant, il n’ya pas et ne peut pas être une certitude absolue sur ce point. Dans son analyse du récit, JW Halporn note que la conviction que le texte contient les mots mêmes de Perpetua (et de Saturus) est néanmoins une hypothèse qu'il convient de formuler avec prudence, étant donné qu'il est souvent le fondement de la discussion (Halporn 1991: 224).

Historiquement, comme avec d'autres martyrologies anciennes, le récit de ces martyrs soulève la question de savoir si ces chrétiens nord-africains étaient montanistes; c'est-à-dire des chrétiens qui ont suivi un mouvement, jugé plus tard hérétique, connu sous le nom de nouvelle prophétie. Aux deuxième et troisième siècles, la prophétie, avec de fortes manifestations du Saint-Esprit, était répandue dans les communautés chrétiennes, tant proto-orthodoxes que celles considérées plus tard comme hérétiques; pourtant, il était particulièrement important parmi ceux qui ont suivi la nouvelle prophétie (Frend 1984: 254; Trevett 1996: 128). Pour cette raison, les visions de Perpetua et de Saturus, ainsi que l’introduction du narrateur qui affirme qu '«nous tenons à l'honneur et reconnaissons non seulement de nouvelles prophéties, mais également de nouvelles visions» (§ 1, Mursurillo 1972: 107), ont conduit Certains spécialistes considèrent cette communauté comme étant distinctement montaniste (voir Klawiter qui affirme que «le document a sans aucun doute été rédigé par un membre de New Prophecy», Klawiter 1980: 257). D'autres ont suggéré qu'au moins ces chrétiens devaient avoir une forte tendance montaniste (voir Mursurillo qui la passion comme très probablement «un document proto-montaniste», Mursurillo 1972: xxvi).

Que Perpetua et ses compagnons soient réellement des adeptes de la Nouvelle Prophétie, il est certain que le texte décrit cette femme comme puissamment dotée du don de l'Esprit Saint, compte tenu de ses rêves et de ses visions. Dans ses première et quatrième visions, Perpetua est capable de prévoir l'avenir et même de prophétiser à ce sujet, tandis que dans la deuxième et la troisième, l'Esprit se manifeste en révélant le pouvoir de la prière par lequel son frère souffrant est guéri. Pour les chrétiens emprisonnés, il fallait gagner beaucoup de force en voyant l’Esprit se révéler à Perpetua. Il est cependant probable que ces mêmes pouvoirs spirituels ont rendu Perpetua, Felicitas et le reste de ces chrétiens vulnérables à la persécution, car les païens auraient considéré que de telles pratiques étaient conformes à la magie et à la sorcellerie. Septime Sévère, qui était empereur dans 203, était connu pour ses recherches sur les magiciens, les astrologues et ceux qui prétendaient avoir des rêves prophétiques: «Même ceux qui possédaient simplement des manuels de magie étaient menacés de la peine de mort» (Wypustek 1997: 276). Ces pratiques étaient jugées extrêmement dangereuses, car on croyait qu'elles étaient un moyen de provoquer la colère des dieux et ainsi de causer à la communauté toutes sortes de problèmes, y compris la famine, les pestes et les tremblements de terre. Wypustek suggère que le père de Perpetua, qui n'aurait pas compris la fascination de sa fille pour le dieu chrétien, la croyait vraisemblablement sous le charme d'un hypnotiseur professionnel, qui était une spécialité des arts magiques de l'époque (Wypustek 1997: 284). Que Perpetua soit capable de supporter des actes de torture extrêmes, qu'elle ne semble pas ressentir de douleur et qu'elle maintienne une aura de sérénité alors même qu'elle guidait l'épée du gladiateur jusqu'à sa propre gorge ne faisait que cimenter l'idée qu'elle devait avoir été envoûté. En outre, les païens considéraient souvent que les prières, en particulier les prières silencieuses et les longues prières, auxquelles les chrétiens se livraient avec une grande ferveur, étaient des malédictions magiques, souvent offertes avec une intention criminelle. Pour les responsables païens, la magie chrétienne, déclenchée par une prière au nom de la femme enceinte Felicitas, devait paraître particulièrement terrifiante. Voici une jeune femme qui, à cause de sa grossesse, avait encore le temps de se rétracter; pourtant, une fois que ses compagnons chrétiens ont prié pour elle, elle a donné naissance à un enfant prématurément, comme ils l'avaient demandé. Cela a dû être considéré comme la «magie utérine» à son meilleur (ou pire, selon la perspective), car il est connu qu'il y a eu des magiciens qui se vantaient de leur capacité à contrôler l'utérus enceinte; parfois allonger et parfois hâter la livraison (Wypustek 1997: 283).

Bien que la «magie utérine», du moins dans son sens antique, ne soit plus un problème avec lequel la plupart des chrétiens doivent se débattre, ce texte présente au lecteur moderne un certain nombre de défis culturels liés aux questions de genre, passées et présentes. Le texte lui-même, ainsi que la manière dont il a été préservé et présenté aux fidèles au fil des siècles, révèlent la complexité entourant la femme martyre dans le monde antique. Dans son travail sur le genre et la langue dans les martyrologies chrétiennes primitives, L. Stephanie Cobb explore en détail la manière dont la préoccupation de la communauté à propos des rôles appropriés pour les femmes s'exprime dans «deux situations distinctes, inter et intracommunautaire» (Cobb 2008: 93). En traçant le jeu des rôles de genre tout au long de ce texte, elle montre comment le narrateur souligne simultanément les aspects masculin et féminin des martyrs féminines; comme dans la scène de la mort finale où Perpetua et Felicitas défient «dans l’espace masculin de l’arène», alors même que l’éditeur masculin «jette un regard narratif sur leur corps nu» (Cobb 2008: 111). À travers une telle représentation, le récit reflète le problème fondamental que les femmes martyrs ont présenté aux communautés chrétiennes: comment affirmer le pouvoir du christianisme sur le paganisme au niveau intracommunal, tout en maîtrisant le pouvoir des femmes au sein de la communauté chrétienne elle-même. C'est le défi auquel ont été confrontés Augustin et les dirigeants de l'Église qui ont honoré ces femmes en tant que puissantes martyrs de la foi, tout en cherchant à limiter leur popularité afin de défendre des rôles de genre jugés appropriés dans leurs communautés. Augustin, par exemple, a juxtaposé à plusieurs reprises Perpetua et Eve, la félicitant ainsi de piétiner le serpent dans sa vision tout en rappelant à son auditoire que ces «femmes vertueuses n'étaient que des anomalies dans un monde qui est tombé sous les actions d'une femme, «le sexe [était] plus fragile» »(Salisbury 1997: 175). Il est fort possible que pour l’église orthodoxe, le contrôle des récits de telles femmes ait été essentiel pour renforcer et maintenir la hiérarchie masculine croissante au sein de l’Église. Il est également fort possible que la nécessité de le faire soit liée au désir des dirigeants chrétiens orthodoxes de purger la foi croissante des éléments montanistes. Comme on l'a déjà noté, il n'est pas possible de discuter avec certitude de savoir si Perpetua et sa communauté se voyaient ou non comme des montanistes. Cependant, il a été fortement postulé que les adeptes de la Nouvelle Prophétie conféraient l'autorité sacerdotale au sein de leurs communautés aux personnes qui avaient fait face au martyre mais qui avaient finalement été libérées plutôt que tuées; et qu'une telle autorité était accordée aux femmes aussi bien qu'aux hommes (Klawiter 1980: 261). Si tel est le cas, il sera peut-être plus nécessaire que les dirigeants orthodoxes décrivent des femmes telles que Perpetua et Felicitas comme des anomalies plutôt que comme des modèles de rôle utiles dans cette vie.

Tant le narrateur de ce texte que les dirigeants de l’Église qui ont suivi, le problème de savoir présenter les femmes martyrs comme des femmes puissantes, mais aussi proprement féminines, persistait. L’histoire de Perpetua et de Felicitas a encore compliqué la tâche en raison de leur statut de mère. Dans leur résistance à l'autorité païenne, ces femmes ont rejeté non seulement les dieux païens et les figures d'autorité du monde telles que le gouverneur romain et le père de Perpetua, mais également leurs propres enfants. Alors qu’elle était affligée par la perte de son enfant, Perpetua s’est réjouie que son lait se soit tari et que le fardeau de l’inquiétude qui pesait sur son fils lui ait été retiré. De son côté, Felicitas a prié pour être soulagée du fardeau de la grossesse afin de pouvoir mourir avec ses camarades, puis au moment de l'accouchement, elle a immédiatement donné l'enfant à un autre. Cet abandon des enfants n’est pas particulièrement surprenant, étant donné que le terme même de «martyr» implique que l’on a résisté jusqu’à la mort et qu’on a donc accepté la nécessité de renoncer à tous les attachements du monde. Ce qui est étonnant, c'est que, même si certains hommes du groupe ont également eu des enfants, ce point n'est pas soulevé, alors que le statut parental de la femme n'est pas seulement noté, mais souligné. Le père de Perpetua et même le gouverneur l'exhortent à plusieurs reprises à avoir pitié de son bébé et à se rétracter (§ 5 et 6, Mursurillo 1972: 113 – 15); et Felicitas est enregistrée comme allant à l’arène «tout juste de l’accouchement, le lait dégouttant toujours de ses seins (§ 20, Mursurillo 1972: 129). Comme le fait remarquer l'historien Gillian Cloke, «Cela constitue une divergence majeure dans la représentation des hommes et des femmes dans les sources du martyr. . . cette retenue définit davantage les femmes en termes de destin perçu comme des «navires plus faibles»; il est approprié pour eux de s'élever au-dessus, mais il n'est toujours pas approprié de les représenter comme étant sans elle »(Cloke 1996: 47).

En raison du statut maternel de Perpetua et de Felicitas, la représentation inégale des martyrs masculins et féminins est particulièrement marquée dans ce texte. Il ne fait aucun doute que Perpetua est une femme, un membre du «sexe faible», et pourtant, le texte ne laisse également aucun doute sur le fait qu’elle est une femme qui dépasse son propre sexe. C'est ce qui ressort le plus clairement de sa quatrième vision, dans laquelle Perpetua, une femme, dit qu'elle est devenue un homme, un homme puissant, au corps masculin dans lequel elle a victorieusement piétiné la tête du serpent. C'est comme si Perpetua ne concevait pas gagner ce combat «avec le diable» en tant que femme; pour remporter la victoire, il faudrait plutôt un corps masculin. Compte tenu du contexte patriarcal dans lequel a vécu Perpetua, ce n’est peut-être pas très surprenant. En examinant divers niveaux de résistance implicites dans ce texte, Lisa Sullivan note que Perpetua elle-même ne semble ni être surprise ni alarmée par celui-ci, et suggère que cela représente «un exemple d'un membre du groupe soumis (féminin) s'appropriant l'imagerie de la dominante (un corps masculin puissant) afin de converser selon les termes de la dominante »(Sullivan 1997: 73).

SIGNIFICATION DE L’ETUDE DES FEMMES DANS LES RELIGIONS 

Aujourd'hui, les récits de Perpetua et de Felicitas sont toujours populaires parmi les chrétiens et revêtent une importance capitale pour l'étude des femmes dans les religions en général. L'histoire de Perpetua est particulièrement significative, non seulement à cause de sa foi et de son endurance, mais également à cause de la manière spécifique dont elle est morte. Contrairement aux autres martyrs chrétiens dont les bourreaux ont fini par les tuer, Perpétua aurait porté l'épée à sa gorge. Selon le narrateur, «elle a crié quand elle a été frappée à l'os; puis elle prit la main tremblante du jeune gladiateur et la guida vers sa propre gorge. C'était comme si une si grande femme, redoutée par un esprit impur, ne pouvait être envoyée sans son consentement »(§ 21, Mursurillo 1972: 131). Ainsi, l'histoire de Perpetua représente, dans la tradition chrétienne, un exemple clair de sacrifice volontaire, c'est-à-dire de suicide. Bien que n'étant pas tout à fait unique (on disait que le premier martyr, Agathonice, s'était jeté aux flammes, et l'historien de l'Église du IVème siècle, Eusebius, rapporta qu'une femme et ses filles s'étaient volontairement jetées à la rivière) Les moyens de la mort de Perpetua illustrent une noble mort s'inscrivant dans une longue tradition d'abnégation comme un moyen d'apaiser les dieux (Miller 2005: 45; Maier 1999: 302). Des fouilles archéologiques à Carthage ont révélé les ossements de nombreuses victimes sacrificielles. les enfants décédés égorgés, ainsi que les adultes qui se sont sacrifiés pour ce qu'ils estimaient être le bien de leur communauté (Salisbury 1997: 49 – 57). Des modèles puissants pour les femmes, dont le plus important était la reine Didon, qui, selon le récit de Virgil, ont construit son propre bûcher funéraire, sont ensuite entrés dans le tissu de la mémoire culturelle en Afrique du Nord et sont ensuite montés dessus et se sont poignardés avec une épée (Salisbury 1997: 53). Après avoir été conquis par Rome, les Carthagiens ont interdit le sacrifice de soi; cependant, ses vestiges sont restés sous la forme de combats de gladiateurs. Perpétue, éduquée et imprégnée de la tradition nord-africaine, aurait compris l’importance de porter le sabre à sa gorge. Le choix était le sien; et, selon la narratrice, qui lui en fait grand honneur, Perpétue a choisi de mourir de sa propre main.

Aujourd'hui, les Centers for Disease Control and Prevention signalent que le suicide est l'une des principales causes de décès aux États-Unis, le taux ayant considérablement augmenté entre 1999 et 2016 dans presque tous les États (Centers for Disease Control and Prevention). Les facteurs menant au suicide sont nombreux et variés. Manifestement, choisir de mourir comme acte de résistance religieuse diffère du choix de la mort pour d'autres raisons. Malgré tout, les moyens de mort de Perpetua introduisent une certaine ambiguïté pour les chrétiens dans la mesure où le christianisme orthodoxe a toujours parlé contre le suicide et pourtant, dans ce cas, il a honoré et continue de devenir un modèle, une femme dont la contribution à la la tradition inclut le facteur important qu'elle a choisi de mourir par ce moyen.

Certes, Perpetua, Felicitas et les compagnons qui sont morts avec eux opéraient dans leur propre contexte culturel. [Image à droite] Ils vivaient avec leurs propres souvenirs culturels; et ils comprenaient et utilisaient les termes et les images de l'autorité romaine ainsi que ceux de leur propre monde nord-africain. En termes de genre, il est fort probable qu’ils (ainsi que les dirigeants et les lecteurs qui les ont suivis) aient compris le corps de la femme comme «une responsabilité distincte» (Cardman 1988: 150). Néanmoins, le sens très fort de ce texte selon lequel les femmes représentent le sexe faible, complété par la vision que Perpetua a d'elle-même en tant qu'homme, représente un défi de taille pour le lecteur moderne. Il est devenu courant ces dernières années de se demander si des martyrologies telles que le la passion sont toujours utiles à notre époque ou que l’ancien empilement culturel et plus particulièrement le contexte patriarcal, chargé d’images et de bagages oppressifs, rend inutilisables, voire dommageables, des histoires comme celles de Perpetua et Felicitas. En comparant le récit de la domination de Perpetua et Felicitas à celui d'un groupe de femmes martyrs américaines au Salvador, dans 1980, Beverly McFarlane affirme que le premier peut offrir un modèle viable de courage et d'intégrité, mais seulement s'il est utilisé «avec prudence» ( c'est-à-dire avec une compréhension du contexte culturel et de ses implications pour les femmes), «et complétée par d'autres modèles de martyre» (McFarlane 2001: 266). Elle suggère que le cas des femmes américaines offre la possibilité d'un changement d'orientation de la définition du martyre, puisqu'elles ont témoigné devant le Christ (c'est-à-dire qu'elles sont devenues des martyrs), par la manière dont elles ont vécu et non par leur acte. de mourir. Peut-être qu'une lecture attentive du récit de Perpetua pourrait faire de même. par exemple, si l'accent devait être mis sur des scènes où elle assistait d'autres personnes, par exemple lorsque, au nom de ses codétenus, elle confrontait la garde officielle, plaidant pour un meilleur traitement pour tous; ou, après avoir été jetée par la génisse, elle est allée aider Felicitas et a continué à offrir des mots d'encouragement à son frère et aux autres catéchumènes (§ 16 et 20, Mursurillo 1972: 125 et 129).

Outre le problème des pièges patriarcaux, d'autres penseurs ont mis en doute la valeur des textes de martyr dans le monde moderne, affirmant qu'ils ne faisaient que glorifier la souffrance et perpétuer la terreur, en particulier parmi les plus vulnérables de la société. Ces penseurs rejettent l'idée selon laquelle la souffrance humaine, celle de Jésus lui-même ou de ceux qui imitent sa mort, peut toujours être rédemptrice. Selon Joanne Carlson Brown et Rebecca Parker, une telle «théologie du martyre ignore le fait que les auteurs de violences contre les« fidèles »ont le choix et suggère plutôt aux fidèles que lorsque quelqu'un cherche à les réduire au silence avec des menaces ou des violences, dans une situation de bénédiction »(Brown et Parker 1989: 21). Mais, soutiennent-ils, Dieu n'exige pas la souffrance et la mort de son fils pour que les humains soient sauvés; et ainsi, puisqu'il n'y a aucune valeur dans la souffrance et la mort de Jésus, ils ne trouvent également aucune valeur dans la souffrance et la mort de ses disciples. En bref, la souffrance, affirment-ils, n’est pas salvifique; ce n'est jamais positif, ni nécessaire pour la transformation sociale.

Néanmoins, d'autres penseurs continuent de considérer les martyrologies en général, et en particulier ce récit de Perpetua et Felicitas, comme indispensables à la tradition; voir de tels textes comme source d’inspiration et de pouvoir, en particulier pour les personnes les plus marginalisées de la société. Lou Ann Trost, par exemple, convient avec Brown et Parker que la souffrance en elle-même n'est pas rédemptrice et ne peut jamais être rachetée. Cependant, elle affirme que «c’est une personne life qui est racheté à partir de souffrance, esclavage, péché et mort »(Trost 1994: 40). Dans cette perspective, l’expiation, c’est-à-dire le sacrifice substitutif de Jésus qui se produit dans sa souffrance et sa mort, ne peut jamais être isolée de sa vie, de ses enseignements et de sa résurrection. Au lieu de cela, «l’expiation doit se situer dans le contexte de la doctrine de l’incarnation, de la croyance en un Dieu trinitaire dont l’amour créatif guérit et restaure le monde, qui, en Jésus, libère tout du pouvoir du mal, dont le don de vie ultime est dans la résurrection de Jésus [pas seulement sa mort]. . . ”(Trost 1994: 38). Pour ceux qui adoptent cette perspective, le récit de Perpetua et de Felicitas n’est pas dans leur mort, mais dans le courage et la foi qu’ils ont manifestés alors qu’ils étaient encore dans cette vie; et dans la présence vivante de l'Esprit Saint, «preuve de la faveur de Dieu», qui se manifeste dans les visions de Perpetua et dans l'endurance qu'elle, avec Felicitas et leurs camarades, a déployée tout au long de l'épreuve (§ 1 Mursurillo 1972: 107).

Certes, les chrétiens au cours des siècles ont ressenti l’attrait de la la passion; comme dans l'Antiquité, le texte continue de susciter une grande attention. Cela est évident non seulement dans le fait que l’ouvrage a généré de nombreux ouvrages et articles scientifiques, mais aussi dans le fait qu’il continue à capturer l’imagination de la population qui, avec sa lecture, peut également accéder à des versions animées, spécialement pour les enfants («Héros catholiques de la foi»). Ainsi, à travers les âges, l’Église a tenu ce texte en haute estime, tout comme l’avait fait l’éditeur anonyme., que de telles histoires fournissent un "renforcement spirituel" ainsi qu'un "réconfort aux hommes [sic] par le souvenir du passé à travers le mot écrit »(§ 1, Mursurillo 1972: 107). [Image à droite] Pour les chrétiens, individuellement et collectivement, la voix de Perpetua, son histoire et celle de Felicitas sont puissantes. À travers le processus de vie et de mort en tant que témoins du Christ, ces femmes sont censées avoir atteint l'unité avec le Christ; et en devenant un avec Christ, ils ont chacun trouvé leur véritable identité. Lors de sa première rencontre avec son père après son arrestation, Perpetua a déclaré: «On ne peut m'appeler autrement que ce que je suis, un chrétien» (§ 3, Mursurillo 1972: 109). En effet, son histoire montre clairement que, tandis que d’autres la voyaient (et continuent de la percevoir) comme une matrone instruite, une Nord-Africaine, une femme et une mère, elle-même a rejeté toutes ces étiquettes, affirmant uniquement . »Pour comprendre son histoire, il est nécessaire de reconnaître la culture dans laquelle elle a vécu tout en essayant de l'approcher selon ses propres termes, car déjà à ce stade précoce, elle ne s'identifiait pas à sa famille terrestre mais au Christ. . Et déjà, Perpetua, Felicitas et leurs compagnons étaient dans un voyage de transformation, dans lequel ils se perfectionnaient en grâce et dans lesquels ils se rapprochaient de plus en plus de l'un avec son Dieu.

Démarche Qualité

Image #1: Sts. Perpetua et Felicity. Par le fr. Robert Lentz.
Image #2: Saint-Perpétue. Chapelle archiépiscopale, Ravenne, Italie. Mosaïque. 6ème siècle. Photo par Nick Thompson.
Image #3: St. Felicitas. Chapelle archiépiscopale, Ravenne, Italie. Mosaïque. 6ème siècle. Photo par Nick Thompson.
Image #4: Saints Félicité et Perpétue. Perpetua est habillé en homme.
Image #5: Représentation du martrydom de Perpetua, Felicitas, Revocatus, Saturninus et Secundulus dans Ménologue de Basile II, livret de service illuminé destiné à l’empereur byzantin Basile II (r. 967 – 1025).
Image #6: Perpetua guidant l'épée du gladiateur jusqu'à son cou.
Image #7: Marie et l'enfant avec les saints Perpetua et Felicity. Californie. 1520. Musée national de Varsovie.
Image #8: Ruines de l'amphithéâtre romain de Carthage, en Tunisie. Photo de Neil Rickards, Wikimedia Commons.
Image #9: Mosaïque de Sts. Perpetua et Felicity. Sanctuaire national de l'Immaculée Conception à Washington, DC
Image #10: Saints Perpetua et Felicity. Eileen McGuckin.

RÉFÉRENCES

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Date de publication:
30 Mars 2019

 

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